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Aubrey Beardsley. – « Caprice. Verso : Masked Woman With a White Mouse » (Caprice. Verso : Femme masquée avec une souris blanche), 1894

© Photographie : Tate, Londres – RMN-Grand Palais

Le 25 mai 1895, Sa Majesté Victoria, reine du Royaume-Uni de Grande-Bretagne et d’Irlande, reine du Canada et impératrice des Indes, anoblit pour la première fois un acteur. Henry Irving, le nouveau chevalier, est aussi metteur en scène et propriétaire du Lyceum Theatre, à Londres.

Le lendemain, on donne une fête au théâtre. Le Tout-Londres de la politique et du spectacle est là. William Gladstone, le très libéral ancien premier ministre, Ellen Terry, la Sarah Bernhardt anglaise, engagée par Irving pour vingt-quatre ans, le décorateur Joseph Harker, le critique et dramaturge George Bernard Shaw, Herbert George Wells, dont La Machine à explorer le temps vient de paraître en feuilleton, Arthur Conan Doyle, Somerset Maugham et Thomas Hardy, spectateurs assidus… On note un absent, Oscar Wilde, condamné le même jour aux travaux forcés pour homosexualité. Parmi les présents, il y a également Bram Stoker, un géant roux qui est aussi l’administrateur du Lyceum Theatre, et l’ami et admirateur inconditionnel d’Irving. C’est aussi et surtout le futur auteur de Dracula. Presque rien, pourtant, ne prédestinait Stoker à la vie de théâtre qui sera la sienne pendant vingt-sept ans.

Il naît le 8 novembre 1847 et devient l’enfant malade d’un mal mystérieux, alité sept années durant. Dehors, c’est l’Irlande de la Grande Famine, la mort partout. Le mildiou, à l’origine de la « famine de la pomme de terre », entraîne la mort d’un huitième de la population en cinq ans. Charlotte, la mère, raconte à son fils le choléra de 1832, les cadavres entassés dans les mêmes cercueils, mélangés aux vivants, elle évoque les cris de la messagère de la mort, la banshee. Madame Stoker, suffragette engagée, défend aussi les filles-mères ; le père Stoker, fonctionnaire, n’aime que le théâtre. Enfin l’enfant guérit, brutalement. Enfance, adolescence, sports, université, poste de fonctionnaire au château de Dublin. Mais le destin attend Stoker au Théâtre royal. Le 28 août 1867, il a un coup de foudre absolu pour (…)

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